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Sociedad

El leopardo ha perdido más del 75% de su hábitat histórico

Agencias
@DiarioSigloXXI
jueves, 5 de mayo de 2016, 10:15 h (CET)
- Sobre todo en Asia, según el primer análisis global sobre este felino

MADRID, 05 (SERVIMEDIA)



El leopardo (‘Panthera pardus’), uno de los grandes felinos más emblemáticos del mundo, ha perdido más del 75% de su área de distribución histórica, lo que pone en entredicho la creencia errónea en algunos lugares de que su supervivencia no peligra porque abunda en la naturaleza.

Ésta es la principal conclusión de un estudio realizado por investigadores de la Iniciativa Grandes Felinos de National Geographic, la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL, por sus siglas en inglés), Panthera y el Grupo de Especialistas en Felinos de la Unión Internacional de Conservación de la Naturaleza (UICN).

Este estudio, publicado en la revista científica ‘PeerJ’, es el primer intento conocido de proporcionar un análisis completo de la situación de las nueve subespecies de leopardos en toda su área de distribución.

La investigación señala que los leopardos históricamente ocuparon una vasta extensión de aproximadamente 35 millones de kilómetros cuadrados en África, Oriente Medio y Asia. Hoy en día, sin embargo, se limita a aproximadamente 8,5 millones de kilómetros cuadrados.

Para llegar a esta conclusión, los científicos estuvieron tres años revisando más de 1.300 fuentes sobre la distribución histórica y actual del leopardo. Los resultados parecen confirmar las sospechas de los conservacionistas de que, si bien la especie aún no está tan amenazada como algunos otros grandes felinos, se enfrena a una multitud de amenazas cada vez mayores y tres subespecies están ya casi completamente erradicadas.

“El leopardo es un animal huidizo como todo el mundo sabe, lo cual explica probablemente por qué se ha tardado tanto en reconocer su declive global. Este estudio es el primero de este tipo en evaluar el estado del leopardo en todo el mundo y sus nueve subespecies. Nuestros resultados cuestionan la suposición convencional en muchas zonas de que los leopardos son relativamente abundantes y no están seriamente amenazados”, explica Andrew Jacobson, de la ZSL, la Universidad Colegio de Londres y la Iniciativa de Grandes Felinos de National Geographic, y autor principal del trabajo.

CAE EN PICADO EN ASIA

La investigación indica que mientras que los leopardos se enfrentan a amenazas considerables en África, especialmente en el norte y el oeste de este continente, han desaparecido casi por completo de varias regiones de Asia, incluyendo gran parte de la península arábiga y vastas áreas de su antiguo área de distribución en China y el sudeste asiático. El hábitat en cada una de estas zonas está cayendo en picado, tras haber descendido en casi un 98%.

"La naturaleza secreta de los leopardos, junto con la ocasional y descarada aparición de individuos dentro de grandes ciudades como Bombay y Johannesburgo, perpetúa la idea errónea de que estos grandes felinos continúan prosperando en la naturaleza, cuando en realidad en nuestro estudio subyace el hecho de que están cada vez más amenazados", apunta Luke Dollar, coautor de la investigación y director de la Iniciativa Grandes Felinos de National Geographic.

Por su parte, Philipp Henschel, coautor del estudio y coordinador del Programa León de Panthera, indica que “ha existido un severo punto ciego en la conservación del leopardo” porque esta ONG ha descubierto en los últimos 12 meses que el estado de esta especie en el sudeste de Asia es “tan arriesgado” como el tigre en alto peligro de extinción. “La comunidad internacional de conservación debe redoblar el apoyo a iniciativa de protección de la especie. Nuestros próximos pasos en este mismo momento determinarán el destino del leopardo”, añade.

Peter Gerngross, de la firma de mapeo Biogeomaps y coautor del estudio, comenta: “Comenzamos creando la reconstrucción detallada de la distribución histórica del leopardo hasta la fecha. Esto nos permitió comparar el conocimiento detallado sobre su distribución actual con el lugar donde el leopardo solía estar y, por lo tanto, el cálculo de las estimaciones más exactas de la pérdida de rango. Esta investigación representa un gran avance para la ciencia y la conservación del leopardo”.

AMENAZAS

Los leopardos pueden sobrevivir en paisajes dominados por el hombre siempre que tengan suficiente cobertura de acceso a presas silvestres y haya tolerancia entre la población local. Sin embargo, el hábitat en muchas áreas de convierte en tierras de cultivo y los herbívoros nativos son reemplazados por el ganado debido a la creciente población humana. La pérdida de hábitat, la disminución de las presas, el conflicto con los ganaderos, el comercio ilegal de pieles y partes de leopardo, y la caza son factores que contribuyen al descenso de las poblaciones de este felino.

Jacobson precisa que debe investigarse más las subespecies menos estudiadas, “tres de las cuales han sido objeto de menos de cinco artículos publicados durante los últimos 15 años”. “Una, el leopardo de Java (‘Panthera pardus melas’), está clasificado actualmente como en peligro crítico por la UICN, mientras que otra, el leopardo de Sri Lanka (‘Panthera pardus kotiya’), está clasificado como en peligro de extinción”.

A pesar de esta problemática, los científicos indican que algunas áreas del mundo inspiran esperanza porque, pese a las disminuciones históricas en las montañas del Cáucaso y del este de Rusia y noreste de China, las poblaciones de leopardos en estas áreas parecen haberse estabilizado e incluso pueden aumentar con inversiones en conservación mediante el establecimiento de áreas protegidas y el aumento de medidas contra la caza furtiva.

De hecho, Joseph Lemeris Jr., de la Iniciativa Grandes Felinos de National Geographic, precisa que “los leopardos tienen una dieta amplia y se adaptan notablemente”, pero recalca que la cooperación política puede ser complicada porque muchas poblaciones de estos animales están en áreas transfronterizas.

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