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Sociedad

Calculan que en la Tierra puede haber un billón de especies

Agencias
@DiarioSigloXXI
martes, 3 de mayo de 2016, 10:30 h (CET)
- Sólo se ha descubierto el 0,001% de ellas

MADRID, 03 (SERVIMEDIA)



Alrededor de un billón de especies podrían vivir en la Tierra, de las que sólo un 0,001% están identificadas, según un estudio realizado por biólogos de la Universidad de Indiana (Estados Unidos) a partir de grandes conjuntos de datos y leyes de escala universales.

La investigación fue realizada por Jay T. Lennon y Kenneth J. Locey, profesor asociado y estudiante postdoctoral en el Departamento de Biología del Colegio de Artes y Ciencias de la Universidad de Indiana, respectivamente, y está publicado en la revista ‘Proceedings of the National Academy of Sciences’.

Ambos utilizaron conjuntos de datos microbianos, vegetales y animales procedentes de fuentes científicas gubernamentales, académicas y ciudadanas, lo que supone la mayor recopilación de información de este tipo, puesto que representan a más de 5,6 millones de especies microscópicas y no microscópicas de 35.000 lugares de todos los océanos y continentes del mundo, salvo la Antártida.

Lennon comenta que “el cálculo del número de especies en la Tierra es uno de los grandes desafíos en la biología” y que su estudio “combina los más grandes conjuntos de datos disponibles con modelos ecológicos y nuevas normas ecológicas”. “Esto nos dio un nuevo y riguroso cálculo para el número de especies de microbios en la Tierra”, apunta.

Subraya que hasta hace poco no había herramientas para contabilizar el número de especies microbianas en el medio natural y que “la llegada de la nueva tecnología de secuenciación genética ofrece una cantidad sin precedentes de nueva información”.

Las especies microbianas son todas las formas de vida demasiado pequeñas para ser contempladas a simple vista e incluyen todos los organismos unicelulares, como bacterias y arqueas, así como ciertos hongos. Muchos intentos anteriores para calcular el número de especies en la Tierra ignoraron los microorganismos o utilizaron conjuntos de datos más antiguos basados en técnicas sesgadas o extrapolaciones cuestionables, según Lennon.

“Antes de la secuenciación de alto rendimiento, los científicos caracterizaron la biodiversidad basada en 100 individuos, cuando se sabe que un gramo de tierra contiene hasta 1.000 millones de organismos y el número total en la Tierra es de más de 20 órdenes de magnitud mayes”, añade.

“DESAFÍO CASI INIMAGINABLE”

Lennon y Locey utilizaron algunas fuentes de datos para crear un inventario con 20.376 bacterias, arqueas y hongos microscópicos, y 14.862 trabajos de muestreo en comunidades de árboles, pájaros y mamíferos.

“Después de analizar una enorme cantidad de datos, observamos tendencias simples pero de gran alcance en la evolución de la biodiversidad a través de escalas de abundancia. Una de estas tendencias es uno de los patrones más amplios de la biología”, subraya Locey.

Las leyes de escala, como las descubiertas por los científicos de la Universidad de Indiana, sirven para predecir con exactitud el número de especies de plantas y animales. Por ejemplo, el número de especies a partir del área de un paisaje.

“Hasta ahora, no hemos sabido los aspectos de la escala de la biodiversidad con algo tan simple como la abundancia de organismos. Como resultado, las relaciones no son sólo simples sino también potentes, lo que resulta un cálculo de más de un billón de especies”, añade Locey.

El estudio también sugiere que la identificación de todas las especies microbianas en el planeta es un “desafío casi inimaginable”, puesto que el Proyecto del Microbioma en la Tierra, un proyecto multidisciplinar global para identificar organismos microscópicos, ha catalogado hasta ahora menos de 10 millones de especies.

"De esas especies catalogadas, sólo alrededor de 10.000 nunca han sido analizadas en un laboratorio y menos de 100.000 han clasificado secuenciadas", recalca Lennon, quien indica que deben ser descubiertos 100.000 veces más organismos y 100 millones deben ser completamente estudiados. “La biodiversidad microbiana, al parecer, es mayor de lo que nunca se ha imaginado”, concluye.

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